Sarbeeb: The Art of Oblique Communication in Somali Culture

Said Sheikh The late Prof Said S. Samatar

Said Sheikh
The late Prof Said S. Samatar

Sarbeeb: The Art of Oblique Communication in Somali CultureNovember 24, 2016
Prof. Said S. Samatar


Editor’s note: Today, November 24, 2016 marks the 12th anniversary of WardheerNews. To commemorate this occasion and one of the greatest scholars Somali speaking people have produced, the late Professor Said Samatar, contribution to WardheerNews, we would like to re publish Sarbeer: The Art of Oblique Communication in Somali Culture. Sarbeeb (written in 1995) is vintage Professor Said Samatar—reflective, cautionary and sobering. Said takes a look at the past in order to make a cogent point about our current national morass. Samatar does so by showing that, in contrast to the lawless chaos that reigns supreme among Somalis today, precolonial pastoral Somalia possessed a vibrant corpus of constraining social sanctions that regulated inter-ethnic relations. One such sanction was the cultivation of “the art of oblique communication” that governed inter-clan interactions. As Samatar demonstrates, pastoral elders of yesteryear had, through bitter experience, learned to address one another—calmly, softly, respectfully—in veiled, soothing indirect speech. Many a blunt word, as the saying goes, had a sharp edge, and the effect of a sharp edge is usually a pool of spilled blood.

Said Sheikh The late Prof Said S. Samatar

Said Sheikh
The late Prof Said S. Samatar

To step back from the brink, Saahid and Feetin, the principals of the first poetic exchange below, resort to circuitous semantics, each singing about a “proverbial mare” when what they are really alluding to concerns the pains of a grief-stricken groom trying to find a face-saving, non-offensive way of squirming out of a bad marriage.

It is Somalia’s great misfortune today that her muddled folk have lost the culture of cautious discourse that characterized the world of their pastoral forebears without acquiring in its place a measure of the manners and methods of modern life. We have, that is, transitioned to zero! The result: a country drenched in bloodshed. Off to the essay now:

Most societies have stylized forms of discourse and ritual action that serve to establish indirect but powerful patterns of communication. The symbols and idioms for expressing a stylized discourse vary greatly, from the mundane to the sublime and from the ordinary to the bizarre. Among the Somalis of the Horn of Africa, the dominant medium for addressing a hidden discourse is poetry – oral and written. This is the form of art that pervades so deeply the social fabric of Somali society.
__________________

The Somalis have been described as a “nation of Poets” whose poetic heritage is intimately linked to the vicissitudes of the people’s daily life. In the great demoralization that followed the collapse of the Somali state, some Somalis turned for inspiration to what a former president has called “ and asset of inestimable value” – namely, their lyrical poetry that moves the Somalis in almost primeval ways, alternately inspiring them for good or inflaming them for evil.

From early times foreigners who studied Somali language and culture observed the centrality of oral poetry in Somali literary temper and tastes. For example, , in 1854 the romantic and highly eccentric British explorer, Sir Richard Burton, entered the Somali coast town of Zayla ‘ disguised as a Muslim holy man and traveling under the pseudonym of al_Hajj Abdullah. Burton who spoke flawless Arabic and knew Islamic theology well, resided in Zayla’ for some months impressed the inhabitants with his considerable Islamic learning and by some accounts induced them to appoint him the imam of the mosque of Zayla’, where he allegedly regularly led the faithful in Friday prayer.

Burton ‘s impressions of life in the Somali coast and the city of Harar , which he visited some months later, are recounted in his book entitled, with characteristic Victorian arrogance, the First Footsteps in East Africa . Among the phenomena that Burton reported with astonishment was the high level of interest in literature, oral poetry in particular, found among the Somalis. A revealing passage records his amazement:

“ The country teams with poets” …. Every man has his recognized position in literature as accurately defined as though he had been reviewed in a century of magazines – the fine ear of this people causing them to take great pleasure in harmonious sounds and poetic expressions, whereas a false quantity or prosaic phrase excites their violent indignation…. Every chief in the country must have a panegyric to be sung by his clan, and the great patronize light literature by keeping a poet.

The power and influence of oral poets in Somali society, rightly noted but wrongly explained by Burton over a century ago, stem from more significant social enterprises than mere singing of tribal “panegyrics.” An important factor in the power and popularity of Somali poets was the versatile use made of their poetic craft in society. For example, poetry as a principal medium of mass communication. To a large extent, therefore, the pastoral poet’s prestige and influence rest on his ability, through the use of verbal art, to manipulate communication – in short, to exercise a monopolistic hold on the flow of information and ideas.

Given its alliterative and metrical regularity, Somali pastoral verse is easy to memorize, far more than prose. The significance of this fact is easy to grasp; in oral culture where writing is confined to the clerical and commercial establishment in the cities, the only library or reference material people have is memory. Thus events that are truly memorable in their clan affairs are committed to a poetic form, first to underscore their importance, and second, so they will endure in memory through the generations. In this way poetic versification enables the pastoralists not only to transmit information across considerable distances but also to record it for posterity. Hence, Somali pastoral verse functions both as social communicator and as archival repository.

Read more: Sarbeeb: The Art of Oblique Communication in Somali Culture

Momens History Society

Advertisements

Leave a comment

No comments yet.

Comments RSS TrackBack Identifier URI

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

  • Daily Alert News

  • THE GARISSA GENOCIDE AND THE PLIGHT OF KENYAN SOMALIS SINCE “INDEPENDENCE”.

  • Political Analyst & Expert in East Africa politics Moment History Society

  • Xisbiga Xuriyadda

  • Taariikh nololeedkii Imaam Axmad Gurey

  • taariikhda sheekh xasan barsane oo kooban

  • Reflections on the life and learning of Prof. Said Samatar

    Professor Said Samatar who died February 24, 2015

  • Recent Posts

  • Truth to Power

  • Wall Truth

  • RSS osservatore romano – Google News

    • This RSS feed URL is deprecated December 16, 2017
      This RSS feed URL is deprecated, please update. New URLs can be found in the footers at https://news.google.com/news
    • VATICANO/ Qual è il vantaggio di una "newsroom" rispetto all ... - Il Sussidiario.net December 15, 2017
      Il Sussidiario.netVATICANO/ Qual è il vantaggio di una "newsroom" rispetto all ...Il Sussidiario.netIl cambiamento nel settore media si sta facendo più accelerato e intenso ovunque. Anche in Vaticano. Dove la parola d'ordine è razionalizzare.FarodiRoma Biotestamento. L'Osservatore Romano è pacato: "legge ...Farodiroma (Comunicati Sta […]
    • Media vaticani, Viganò: una redazione unica per tutti i canali - La ... - La Stampa December 13, 2017
      La StampaMedia vaticani, Viganò: una redazione unica per tutti i canali - La ...La StampaTra pochi giorni il lancio in versione “beta” del portale www.vaticannews.va. Da gennaio l'accorpamento de L'Osservatore Romano. «Il Papa è d'accordo»Mons. Viganò: «Social, tv, giornale e radio: così cambiano i media ...Corriere della SeraEcco come saranno […]
    • Perché secondo l'Osservatore Romano sul fine vita il Papa innova - Formiche.net November 18, 2017
      Formiche.netPerché secondo l'Osservatore Romano sul fine vita il Papa innovaFormiche.netAffannarsi a tener bordone alle strumentalizzazioni politiche spremute dalle parole che Papa Francesco ha consegnato al convegno ospitato in Vaticano sul fine-vita? Il netto del discorso di Jorge Mario Bergoglio va accolto per quello che è: non una ...
    • Società: card. Bassetti su L'Osservatore Romano, disoccupazione ... - Servizio Informazione Religiosa December 7, 2017
      Società: card. Bassetti su L'Osservatore Romano, disoccupazione ...Servizio Informazione ReligiosaNel “vissuto quotidiano dell'Italia” sono presenti diverse forme di povertà, “ma sono almeno tre le emergenze che fanno suonare un campanello di allarme”. Lo scrive il card. Gualtiero Bassetti, arcivescovo di Perugia–Città della Pieve e presidente ...a […]
    • Papa Francesco: Vian (“L'Osservatore Romano”), “l'importante è che ... - Servizio Informazione Religiosa December 7, 2017
      Servizio Informazione ReligiosaPapa Francesco: Vian (“L'Osservatore Romano”), “l'importante è che ...Servizio Informazione Religiosa“L'importante è che 'il messaggio arrivi'”: “La prima risposta del Papa nella conversazione con i giornalisti, consueta durante il volo di ritorno nei viaggi internazionali, va ben oltre la questione dei […]
    • L'Osservatore Romano: dedicato al potere simbolico del corpo ... - Servizio Informazione Religiosa December 1, 2017
      L'Osservatore Romano: dedicato al potere simbolico del corpo ...Servizio Informazione Religiosa“Donne Chiesa Mondo”, il mensile de “L'Osservatore Romano”, dedica il numero di dicembre a “Il potere simbolico del corpo delle donne”. In copertina la celebre immagine della donna che in Louisiana, durante gli scontri fra afroamericani e polizia, sola .. […]
    • Siria, l'incontro Assad-Putin visto dall'Osservatore Romano - Formiche.net November 22, 2017
      Formiche.netSiria, l'incontro Assad-Putin visto dall'Osservatore RomanoFormiche.netIn Siria le operazioni militari contro i terroristi si stanno avvicinando alla fine ed “è arrivato il momento di lavorare per una soluzione politica della crisi”. È quanto ha dichiarato ieri il capo di stato russo Vladimir Putin rivolgendosi al ...altro »
    • Bestemmia in tv: L'Osservatore Romano contro la Rai - Taranto in Diretta (Blog) December 15, 2017
      Bestemmia in tv: L'Osservatore Romano contro la RaiTaranto in Diretta (Blog)“L'Osservatore Romano”, il giornale del Vaticano, si scaglia contro la Tv di Stato con un titolo violento: «Fuori controllo». «La televisione, pubblica o privata che sia, per acquisire una dimensione social a tutti i costi rischia di divenire uno ...
    • Frate Emiliano e la frase del Papa: “Non sparlate degli altri” - Rete8 December 16, 2017
      Rete8Frate Emiliano e la frase del Papa: “Non sparlate degli altri”Rete8Frate Emiliano Antenucci incontra il Papa e gli dona una copia dell'Icona della Vergine del Silenzio. Il Pontefice vi scrive dietro: “Non sparlate degli altri” e la pone nel Palazzo Apostolico. Frate Emiliano è da un anno e mezzo circa guardiano del ...
    • Anche il Vaticano punta sulla trasformazione digitale - 01Net December 15, 2017
      01NetAnche il Vaticano punta sulla trasformazione digitale01NetDal primo gennaio il percorso si completerà con l'accorpamento dell'Osservatore Romano, del Servizio Fotografico e della Tipografia Vaticana. La diffusione dei contenuti avviene secondo un approccio complementare ai media. Questo approccio è stato ...I mass media del Papa dal 31 dicembr […]
  • RSS avvenire – Google News

    • This RSS feed URL is deprecated December 16, 2017
      This RSS feed URL is deprecated, please update. New URLs can be found in the footers at https://news.google.com/news
    • La vicenda. Abusi, la Curia di Milano: false ricostruzioni su un caso ... - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.itLa vicenda. Abusi, la Curia di Milano: false ricostruzioni su un caso ...Avvenire.itReplica a un articolo che chiama in causa l'attuale arcivescovo Delpini e il vescovo Tremolada. "Nessuna copertura, ma intervento immediato". Vittima un quindicenne. Il prete è sotto processo. L'ingresso dell'arcivescovado di Milano in piaz […]
    • Biotestamento, ecco cosa prevede la nuova legge. E cosa non va - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.itBiotestamento, ecco cosa prevede la nuova legge. E cosa non vaAvvenire.itOgni persona maggiorenne in previsione di una futura malattia che la renda incapace di autodeterminarsi può, attraverso le Dat, le disposizioni anticipate di trattamento, esprimere le proprie preferenze sui trattamenti sanitari, accettare o rifiutare ...altro »
    • Australia: pedofilia tragedia nazionale. Le richieste alla Chiesa - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.itAustralia: pedofilia tragedia nazionale. Le richieste alla ChiesaAvvenire.itLa Commissione d'inchiesta che dal 2012 indaga su decine di migliaia di casi: il 60% delle vittime in ambito religioso. «Si rivedano le regole sul celibato»Malcolm Turnbull - WikipediaWikipediaIl Papa: “Non firmerò mai la grazia ai pedofili”In Terristutte le notizie ( […]
    • Televisione. «Sarà Sanremo», i giovani in gara per un posto al ... - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.itTelevisione. «Sarà Sanremo», i giovani in gara per un posto al ...Avvenire.itSedici giovani si sfideranno in diretta da Villa Ormond, ma solo sei di loro avranno la possibilità di esibirsi sul palcoscenico del Teatro Ariston. Il boom di “X Factor” con la vittoria di Licitra. Il palco dell'Ariston nell'edizione di Sanremo 2017 ...altro » […]
    • Il killer di Budrio. Spari e 3 morti: preso in Spagna Igor «il russo» - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.itIl killer di Budrio. Spari e 3 morti: preso in Spagna Igor «il russo»Avvenire.itL'uomo ha ingaggiato un conflitto a fuoco con la Guardia Civil prima d'essere arrestato. In Italia aveva già commesso due omicidi. Spari e 3 morti: preso in Spagna Igor «il russo». Ha sparato e lottato fino alla fine Igor “il russo”, il killer di ...altro » […]
    • Indonesia. Terremoto a Giava. «Crolli e vittime» - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.itIndonesia. Terremoto a Giava. «Crolli e vittime»Avvenire.itLa magnitudo è stata di 6.5 e la scossa è stata sentita per 20 secondi anche nella capitale Giacarta. Allerta tsunami, poi revocata. Una casa gravemente danneggiata dalla scossa sismica (Ansa). La forte scossa di terremoto di magnitudo 6.5 registrata ...altro »
    • Il viaggio / 6. A Beirut una sartoria per ricucire le esistenze delle ... - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.itIl viaggio / 6. A Beirut una sartoria per ricucire le esistenze delle ...Avvenire.itNel vecchio palazzo a Sad el-Baouchriyé, nord di Beirut, anche Sara, 64 anni, sposta lenta gli scatoloni pieni di vestiti. Con lei altre compagne di lavoro organizzano quello che alla Boutique sociale di Arc en ciel, la più importante Ong libanese ...altro »
    • No, non è un bel giorno. La legge sulle Dat, i soldati in Niger - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.itNo, non è un bel giorno. La legge sulle Dat, i soldati in NigerAvvenire.itPerché è del tutto chiaro che esse intendono raddoppiare la barriera frettolosamente e imperfettamente costruita nel Mediterraneo di fronte alla Tripolitania e alla Cirenaica per sigillare le violenze e le sopraffazioni dei rinchiusi nei piccoli e ...altro »
    • Editoria cattolica, guai e gioie: Famiglia Cristiana digiuna, Avvenire ... - Affaritaliani.it December 15, 2017
      Affaritaliani.itEditoria cattolica, guai e gioie: Famiglia Cristiana digiuna, Avvenire ...Affaritaliani.itPer Famiglia Cristiana i tempi d'oro sono finiti. In una crisi generalizzata, l'unico giornale cattolico che dia buoni risultati, per ora, è Avvenire. I numeri.altro »
    • «Sulle Dat faremo obiezione di coscienza» - Avvenire - Avvenire.it December 15, 2017
      Avvenire.it«Sulle Dat faremo obiezione di coscienza» - AvvenireAvvenire.itIl direttore dell'Ufficio nazionale di pastorale della salute: valutazione non positiva. Nasceranno contenziosi, si lascia morire chi soffre. Una norma sul fine vita poteva essere utile, ma non questa.altro »